LAm and the Caribbean: Governments must create policies that ensure the right to defend human rights

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Latin America continues to be the most dangerous region in the world for defending human rights, a situation which has worsened in the current context of COVID-19.

Today, on International Human Rights Defenders Day, human rights defenders and civil society organisations are calling on the governments of the region to establish actions that respect and protect their work.

Human rights defenders have taken the lead in actions which support peace, justice, the rights of indigenous peoples, respect for territories and the strengthening of democracy. They are very often victims and survivors of human rights violations, as well as protagonists of the recognition of rights and the transformation of conflicts within their communities.

They are ordinary people, workers, lawyers, students, female activists, indigenous people, Afro-descendants, peasant and community leaders, journalists, trade unionists or land and environmental rights defenders who have always fought in times of crisis to regain our rights, demand they are ensured and respected, and promote all freedoms.

Despite this, defenders are under constant siege due to their work defending human rights; they are victims of murder, threats, physical and digital attacks, espionage, theft, stigmatisation, persecution, criminalisation, deprivation of liberty, forced displacement, kidnapping, disappearance, arbitrary detention, excessive use of force and sexual violence, among others, some of which are specific or are exacerbated because of their gender or ethnic origin.

Currently, Latin America is one of the world’s most dangerous regions for human rights defenders, where government authorities have not adopted any extraordinary measures to ensure their protection. On the contrary, the situation has been aggravated by the adoption of restrictive and regressive regulations affecting the exercise of human rights. Among the most frequent measures are limiting access to information, participation, justice, social protest and the intensification of militarisation, which are particularly deepened in extractive areas; likewise, the increase in gender-based violence and discrediting speeches against human rights defenders. In most contexts of violence, the main aggressors continue to be state agents, followed by organised crime and private actors, mainly the latter associated with extractive industries.

That is why today, on the international day of human rights defenders, we must not only recognise their work in the name of justice and the defence of rights and communities, but also call on all State agencies to implement concrete and real actions, with a gender and intersectional approach, aimed at protecting the lives and integrity of defenders and guaranteeing the right to defend human rights.

To this end, parliamentarians in each country must prevent the adoption of regulations that restrict civil society’s civic space, the use of mechanisms that allow the role of human rights defenders to be criminalised and the imposition of taxes or obstacles to the registration of civil society organisations. Action must be taken at all levels of government to recognise the work of defenders, implement measures to protect them and refrain from creating smear campaigns.

The criminal prosecution of crimes and the corresponding sanctions in cases of inaction and delay in the investigation of crimes committed against human rights defenders is a priority. The agencies responsible for the administration of justice must have specialised guidelines and accountability mechanisms that allow citizens, particularly human rights defenders, to understand how investigations are progressing. The bodies responsible for safeguarding the life and integrity of persons at risk must be strengthened and must have the human and financial capacity to enable coordination at the various levels of government and public authorities at national or binational level, the latter in the case of indigenous peoples defending their rights in cross-border territories.

A zero-tolerance policy for violence and a clear legal framework that provides for sanctions in cases involving companies or contractors that promote criminalisation or risk for defenders must be established as a priority. Mechanisms must also be designed and implemented as a matter of urgency to monitor corporate activity in complying with its obligations and due diligence. And in this context, we also urge the States to generate processes of investigation, justice, and punishment of private actors, where not only the perpetrators but also the masterminds of such attacks are made visible. Victims and their families must be guaranteed access to adequate reparation processes. In addition, preventing national justice systems, whether criminal, constitutional or civil, from obstructing the work of defenders is an urgent priority. Likewise, multisectoral actions for the eradication of illegal activities, such as drug trafficking, illegal logging, and land trafficking, which are a source of violence against defenders and their communities.

Through civil society organisations from several countries in the region, we will continue to build networks and mechanisms of mutual support and self-protection to respond to current threats, attacks, and risks, as well as prevent and warn of other challenges to come. We will also continue to demand that the governments of the region comply with their protection obligations in accordance with international human rights treaties and the provisions of the Declaration of Human Rights Defenders.

Finally, we call on wider society, national and international human rights bodies, and multilateral organisations to recognise the importance of the role of the many activists, to join their just causes and demand that governments and leaders support the work of defenders and create protection policies to guarantee the right to defend human rights.

In the region today, defending human rights is more urgent than ever and it is crucial that we strengthen and protect those who defend the rights of all. We firmly believe that by assisting and supporting their work, we are strengthening the democracies of Latin America and the Caribbean.

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  • Co-signatories


    ABGLT - Brasil
    Acción Urgente para Defensores de los Derechos Humanos, ACUDDEH - México
    Acción Ecológica - Ecuador
    Amazon Watch
    Alianza de Organizaciones por los Derechos Humanos - Ecuador
    Aluna Acompañamiento Psicosocial, AC (México)
    Amazon Frontlines- Ecuador
    Asociación de Propietarios de Tierras Rurales del Norte del Ecuador APT Norte - Ecuador
    Asociación Latinoamericana para el Desarrollo Alternativo, ALDEA - Ecuador
    Asociación de Líderes Comunitarios Red Angel Shingre, Ecuador.
    Associação Brasileira de Lésbicas, Gays, Bissexuais, Travestis, Transexuais e Intersexos -
    BOLENA- Género y Diversidades - Ecuador
    Cátedra Libre de Pueblos Originarios, Afrodescendientes y Migrantes de la UNPSJB - Argentina
    Centro de Derechos Humanos “Fray Francisco de Vitoria O.P” AC. - México
    Centro Mexicano de Derecho Ambiental A.C. - México
    Centro Amazónico de Antropología y Aplicación Práctica - CAAAP, Perú.
    CEDHU- Ecuador
    COFAVIC - Venezuela
    Comité Cerezo México
    COCASEN - Ecuador
    COMUNALISIS - Ecuador
    CONFENIAE - Ecuador
    Colectivo Prodh
    Colectiva de Antropólogas del Ecuador
    Colectivo de Geografía Crítica - Ecuador
    Coordinadora de Organizaciones Indígenas de la Cuenca Amazónica - COICA
    Coordinadora de Derechos Humanos del Paraguay, Codehupy - Paraguay
    Coordinadora de Organizaciones Populares del Aguán "COPA" - Honduras
    CooperAcción - Perú
    DECOIN Defensa y Conservación Ecológica de Intag - Ecuador
    Derecho, Interculturalidad y Ambiente - DIA - Peru
    Pastoral Social, Vicariato de Aguarico - Ecuador
    Espacio OSC para la Protección de Personas Defensoras de Derechos Humanos y Periodistas, México - conformado por: ARTICLE 19 México y Centroamérica; Casa del Migrante Saltillo; Centro Mexicano de Derecho Ambiental (CEMDA); Centro de Derechos Humanos de la Montaña Tlachinollan; Centro de Derechos Humanos Zeferino Ladrillero (CDHZL); Centro Nacional de Comunicación Social (Cencos); Comisión Mexicana de Defensa y Promoción de los Derechos Humanos (CMDPDH); Comunicación e Información de la Mujer A.C. (CIMAC); Consorcio Para el Diálogo Parlamentario y Equidad, Oaxaca A.C; Instituto de Derecho Ambiental A.C. (IDEA); JASS Asociadas por lo Justo; Red Nacional de Organismos Civiles de Derechos Humanos “Todos los Derechos para Todas y Todos” (RedTDT); SMR Scalabrinianas, Misión con Migrantes y Refugiados; Servicios y Asesoría para la Paz (Serapaz). El Espacio OSC está acompañado por Brigadas Internacionales de Paz (PBI).
    Fórum Grita Baixada- Brasil
    Fundación Alejandro Labaka- Ecuador
    Fundación Pachamama - Ecuador
    Fundación Regional de Asesoría en Derechos Humanos INREDH - Ecuador
    Frente por la Libertad de Expresión y la protesta Social - FLEPS, México - conformado por: Servicios y Asesoría para la Paz, A.C., ARTICLE 19 Oficina para México y Centroamérica, Centro de Derechos Humanos “Fray Francisco de Vitoria OP”, A.C., Centro de Derechos Humanos Miguel Agustín Pro Juárez, A.C., Centro de Justicia para la Paz y el Desarrollo CEPAD, A.C., Centro Nacional de Comunicación Social A.C. Cencos, Colectivo de Abogadas y Abogados Solidarios CAUSA, Espacio Libre e Independiente Marabunta A.C., Centro de Investigación y Capacitación Propuesta Cívica, A.C., Red de Organismos Civiles “Todos los Derechos para Todas y Todos”, A.C., Resonar.
    Frente Antiminero de Pacto
    Iniciativa Mesoamericana de Mujeres Defensoras de Derechos Humanos (IM-Defensoras) - Regional (Mesoamérica)
    Justiça Global - Brasil
    Kilómetro Cero - Puerto Rico
    Latinoamérica Sustentable- Ecuador
    Instituto Mexicano de Derechos Humanos y Democracia - México
    Red Global Contra la Violencia Policial
    Red de la No Violencia contra las Mujeres REDNOVI - Guatemala
    Red Nacional de Defensoras de Derechos Humanos en Honduras
    Red Nacional de Organismos Civiles de Derechos Humanos “Todos los Derechos para Todas y Todos” Red TDT (Integrada por 85 organizaciones en 23 estados de la República mexicana): Academia Hidalguense de Educación y Derechos Humanos A.C. (ACADERH) (Hidalgo); Agenda LGBT (Estado de México); Alianza Sierra Madre, A.C. (Chihuahua); Aluna Acompañamiento Psicosocial, A.C.(Ciudad de México); Asistencia Legal por los Derechos Humanos, A.C. (AsiLegal) (Ciudad de México); Asociación Jalisciense de Apoyo a los Grupos Indígenas, A.C. (AJAGI) (Guadalajara, Jal.); Asociación para la Defensa de los Derechos Ciudadanos “Miguel Hidalgo” (Jacala Hgo.); Bowerasa, A.C. “Haciendo Camino” (Chihuahua, Chih.); Casa del Migrante Saltillo (Saltillo, Coah.); Católicas por el Derecho a Decidir, A.C. (Ciudad de México); Centro de Capacitación y Defensa de los Derechos Humanos e Indígenas, Asociación Civil (CECADDHI) (Chihuahua); Centro “Fray Julián Garcés” Derechos Humanos y Desarrollo Local, A. C. (Tlaxcala, Tlax.); Centro de Apoyo al Trabajador, A.C. (CAT) (Ciudad de México); Centro de Derechos de la Mujeres de Chiapas (San Cristóbal de Las Casas, Chis.); Centro de Derechos Humanos “Don Sergio” (Jiutepec, Mor.); Centro de Derechos Humanos “Fray Bartolomé de Las Casas”, A. C. (San Cristóbal de Las Casas, Chis); Centro de Derechos Humanos “Fray Francisco de Vitoria O.P.”, A. C. (Ciudad de México); Centro de Derechos Humanos “Fray Matías de Córdova”, A.C. (Tapachula, Chis.); Centro de Derechos Humanos “Juan Gerardi”, A. C. (Torreón, Coah.); Centro de Derechos Humanos “Miguel Agustín Pro Juárez”, A. C. (Ciudad de México); Centro de Derechos Humanos de la Montaña, Tlachinollan, A. C. (Tlapa, Gro.); Centro de Derechos Humanos de las Mujeres (Chihuahua); Centro de Derechos Humanos de los Pueblos del Sur de Veracruz “Bety Cariño”, A.C. (Tatahuicapan de Juárez, Ver.); Centro de Derechos Humanos Digna Ochoa, A.C (Tonalá, Chis.); Centro de Derechos Humanos Paso del Norte (Cd. Juárez, Chih.); Centro de Derechos Humanos Toaltepeyolo (Orizaba, Veracruz); Centro de Derechos Humanos Victoria Diez, A.C. (León, Gto.); Centro de Derechos Humanos Zeferino Ladrillero (CDHZL) (Estado de México); Centro de Derechos Indígenas “Flor y Canto”, A. C. (Oaxaca, Oax.); Centro de Derechos Indígenas A. C. (Bachajón, Chis.); Centro de Investigación y Capacitación Propuesta Cívica A. C. (Propuesta Cívica) (Ciudad de México); Centro de Justicia para la Paz y el Desarrollo, A. C. (CEPAD) (Guadalajara, Jal.); Centro de los Derechos del Migrante (Ciudad de México); Centro de Reflexión y Acción Laboral (CEREAL-Guadalajara) (Guadalajara, Jal.); Centro Diocesano para los Derechos Humanos “Fray Juan de Larios”, A.C. (Saltillo, Coah.); Centro Juvenil Generando Dignidad (Comalcalco, Tabasco); Centro Kalli Luz Marina (Orizaba, Ver.); Centro Mexicano de Derecho Ambiental (CEMDA) (Ciudad de México); Centro Mujeres (La Paz, BCS.); Centro Regional de Defensa de DDHH José María Morelos y Pavón, A.C. (Chilapa, Gro.); Centro Regional de Derechos Humanos “Bartolomé Carrasco”, A.C. (BARCA) (Oaxaca, Oax.); Ciencia Social Alternativa, A.C. KOOKAY (Mérida, Yuc.); Ciudadanía Lagunera por los Derechos Humanos, A.C. (CILADHAC) (Torreón, Coah.); Colectivo contra la Tortura y la Impunidad (CCTI) (Ciudad de México); Colectivo Educación para la Paz y los Derechos Humanos, A.C. (CEPAZDH) (San Cristóbal de Las Casas, Chis.); Comisión Ciudadana de Derechos Humanos del Noroeste (Mexicali, Baja California); Comisión de Derechos Humanos y Laborales del Valle de Tehuacán, A.C. (Tehuacán, Pue.); Comisión de Solidaridad y Defensa de los Derechos Humanos, A.C. (COSYDDHAC) (Chihuahua, Chih.); Comisión Independiente de Derechos Humanos de Morelos, A. C. (CIDHMOR) (Cuernavaca, Mor.); Comisión Regional de Derechos Humanos “Mahatma Gandhi”, A. C. (Tuxtepec, Oax.); Comité Cerezo (Ciudad de México); Comité Cristiano de Solidaridad Monseñor Romero (Ciudad de México); Comité de Defensa de las Libertades Indígenas (Palenque, Chis.); Comité de Defensa Integral de Derechos Humanos Gobixha A.C. (CODIGODH) (Oaxaca, Oax.); Comité de Derechos Humanos “Fr. Pedro Lorenzo de la Nada”, A. C. (Ocosingo, Chis.); Comité de Derechos Humanos “Sierra Norte de Veracruz”, A. C. (Huayacocotla, Ver.); Comité de Derechos Humanos Ajusco (Ciudad de México); Comité de Derechos Humanos de Colima No Gubermantal A. C. (Colima, Col.); Comité de Derechos Humanos de Comalcalco, A. C. (CODEHUCO) (Comalcalco, Tab); Comité de Derechos Humanos de Tabasco, A. C. (CODEHUTAB) (Villahermosa, Tab); Comité de Derechos Humanos y Orientación Miguel Hidalgo, A. C. (Dolores Hidalgo, Gto.); Comité de Familiares de Detenidos Desaparecidos “Hasta Encontrarlos”(Ciudad de México); Comité Sergio Méndez Arceo Pro Derechos Humanos de Tulancingo, Hgo A.C. (Tulancingo, Hgo.); Consultoría Técnica Comunitaria AC (CONTEC) (Chihuahua); El Caracol, A.C (Ciudad de México); Estancia del Migrante González y Martínez, A.C. (Querétaro, Qro.); Frente Cívico Sinaloense. Secretaría de Derechos Humanos (Culiacán, Sin.); Fundación para la Justicia y el Estado Democrático de Derecho (Ciudad de México); Indignación, A. C. Promoción y Defensa de los Derechos Humanos (Mérida, Yuc.); Instituto de Derechos Humanos Ignacio Ellacuria, S.J. Universidad Iberoamericana- Puebla (Puebla, Pue.); Instituto Mexicano de Derechos Humanos y Democracia (Ciudad de México); Instituto Mexicano para el Desarrollo Comunitario, A. C. (IMDEC) (Guadalajara, Jal.); Instituto Tecnológico y de Estudios Superiores de Occidente. Programa Institucional de Derechos Humanos y Paz (Guadalajara, Jal.); Justicia, Derechos Humanos y Género, A.C. Ciudad de México); La 72, Hogar-Refugio para Personas Migrantes (La 72) (Tenosique, Tabasco); Mujeres Indígenas por la Conservación, Investigación y Aprovechamiento de los Recursos Naturales, A. C. (CIARENA) (Oaxaca); Oficina de Defensoría de los Derechos de la Infancia A.C. (ODI) (Ciudad de México); Promoción de los Derechos Económicos, Sociales y Culturales (PRODESCAC) (Estado de México); Proyecto de Derechos Económicos, Sociales y Culturales (ProDESC) (Ciudad de México); Proyecto sobre Organización, Desarrollo, Educación e Investigación (PODER) (Ciudad de México); Red Solidaria de Derechos Humanos, A.C. (Morelia, Michoacán); Respuesta Alternativa, A. C. Servicio de Derechos Humanos y Desarrollo Comunitario (San Luis Potosí); Servicio, Paz y Justicia de Tabasco, A.C. (SERPATAB) (Villahermosa, Tab.); Servicios de Inclusión Integral, A.C. (SEIINAC) (Pachuca, Hgo.); Tequio Jurídico A.C. (Oaxaca, Oax.); VIHas de Vida (Guadalajara, Jal.); Voces Mesoamericanas, Acción con Pueblos Migrantes AC (San Cristóbal de las Casas, Chiapas).
    Observatorio de DDHH y Violencia Policial - Chile
    Mancomunidad del Chocó Andino
    MiningWatch - Canada
    Movimiento de Mujeres Indígenas Tz’ununija’ - Guatemala.
    ​​Observatorio de Ecología Política - Venezuela
    Observatorio Latinoamericano de Conflictos Ambientales - OLCA Chile
    Observatorio para la Protección de los Defensores de Derechos Humanos (OMCT-FIDH) - Global
    Pachamama Alliance - Perú
    Pastoral Social, Vicariato de Aguarico - Ecuador
    Plataforma Internacional Contra la Impunidad
    Sustentarse - Chile
    WITNESS - América Latina

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